viernes, 22 de septiembre de 2017

Confirman que los rayos cósmicos vienen de más allá de nuestra galaxia

Llegan de lo más profundo del espacio casi a la velocidad de la luz, y golpean continuamente la Tierra con una energía cien veces mayor que la de nuestros más poderosos aceleradores. No son partículas individuales, sino núcleos atómicos completos, que al llegar a la atmósfera provocan auténticas cascadas de partículas que "riegan" la superficie del planeta. Los rayos cósmicos de alta energía se conocen desde hace más de 50 años, pero están rodeados de profundos misterios. Nadie sabe de dónde vienen, ni siquiera si proceden de dentro o de fuera de nuestra propia galaxia. Y tampoco se sabe qué tipo de evento o catástrofe cósmica es capaz de acelerar un núcleo atómico completo hasta una velocidad cercana a la de la luz.

Ahora, y tras doce años de estudio ininterrumpido, un consorcio internacional compuesto por más de 400 investigadores de 18 países y 100 instituciones diferentes ha conseguido, por primera vez, confirmar que los rayos cósmicos de alta energía que bombardean la Tierra se originan fuera de nuestra Vía Láctea. En un artículo que acaba de publicar la revista Science, los científicos describen cómo lograron detectar una anisotropía, una asimetría en la distribución de las direcciones de llegada de los rayos cósmicos en el momento en el que impactan con la atmósfera terrestre.

Fue así como pudieron determinar que la dirección predominante en el momento de la llegada apunta a una amplia zona del cielo, pero se desvía en unos 90 grados de la dirección que deberían tener si los rayos cósmicos procedieran de nuestra propia galaxia. La distribución de las direcciones de llegada constituye un importante primer paso para averiguar exactamente dónde se originan.

Científicos del MIT predicen la sexta extinción masiva

Científicos del Instituto Tecnológico de Massachusets (MIT) han pronosticado que el incremento de las emisiones de dióxido de carbono desde el siglo XIX puede provocar la temida sexta extinción masiva, un exterminio generalizado de las especies de los seres vivos en todo el mundo. El evento fatal dependerá de que una cantidad crítica de carbono, unas 310 gigatoneladas (es decir, 310.000 millones de toneladas), se introduzca en los océanos, lo que estiman que ocurrirá alrededor del año 2100 debido a la actividad humana. Esto no significa que la extinción vaya producirse un día después del cambio de siglo, sino que por entonces la Tierra entrará en lo que llaman «territorio desconocido». A partir de ahí, la catástrofe ecológica global se producirá en 10.000 años.

Daniel Rothman, profesor de geofísica del Departamento de Ciencias Atmosféricas y Planetarias y codirector del Centro Lorenz del MIT, ha identificado los «umbrales de catástrofe» en el ciclo del carbono. Si se superan, conducirían a un entorno inestable y, en última instancia, a la extinción en masa. La cifra límite calculada por él está en añadir 310 gigatoneladas de CO2 disuelto en los océanos, cantidad que se alcanzará, según los pronósticos del Panel Intergubernamental para el Cambio Climático, en 2100.

«Esto no quiere decir que el desastre vaya a ocurrir el día siguiente», ha dicho Rothman en un comunicado. «Quiere decir que el ciclo del carbono entraría en un reino en el que ya no será estable, y que se comportaría de una forma que sería difícil de predecir». Lo peor es, tal como ha añadido el investigador, que este es precisamente el comportamiento que se asocia con una destrucción increíble en la Tierra: «En el pasado geológico, este tipo de comportamiento se asocia con las extinciones masivas».

El mundo está a punto de entrar en un "territorio desconocido"

Para el año 2100, la atmósfera y los océanos de la Tierra podrían acumular una suficiente cantidad de carbono para causar la sexta extinción masiva de especies en los 10.000 años proximos, advierte el co-director del Centro Lorenz del Instituto Tecnológico de Massachusetts , EE.UU. (MIT, por sus siglas en inglés), Daniel H. Rothman, en un estudio publicado en 'Science Advances'.

En el análisis matemático realizado por el científico, el riesgo consiste en una cantidad crítica de carbono que sobrepase las 310 gigatoneladas (1 gigatonelada = 1.000 millones de toneladas).

Se trata apenas de 10 gigatoneladas por encima de la cantidad de carbono que, en el mejor de los casos, será emitida globalmente en el año 2100, según las previsiones del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de la ONU. En el más nefasto de los casos, esa cifra alcanzaría las 500 gigatoneladas y superaría excesivamente el umbral crítico.

Rothman sostiene que las más desastrosas consecuencias ecológicas podrían manifestarse en unos 10.000 años, pero que ya a partir de 2100 podría el mundo entrar en un "territorio desconocido".

"Esto no quiere decir que el desastre ocurra al día siguiente. Significa que, si no se controla, el ciclo del carbono se movería hacia un ámbito que ya no sería estable, y se comportaría de una manera difícil de predecir", asegura el investigador. Advierte, eso sí, que "en el pasado geológico, este tipo de comportamiento estuvo asociado con la extinción masiva".

De acuerdo con el experto, cada una de las cinco extinciones masivas anteriores que ha sufrido la Tierra en los últimos 540 millones de años, tuvo lugar cuando se cruzó un "umbral de cambio catastrófico".

Fuente:   DiarioUno

Científicos anuncian que Eurasia se partirá en dos


De acuerdo con una investigación realizada por los científicos del Instituto de Geología y Mineralogía de la Academia Rusa de Ciencias (ARC) y con la Universidad Estatal de Novosibirsk, dentro de 20 millones de años el continente de Eurasia podría quedar partido en dos y el ruso lago Baikal convertirse en un océano. Así lo informa Ciencia en Siberia, un departamento de la ARC.

La zona de rift del lago Baikal, esto es, una enorme división de la corteza terrestre situada bajo la formación lacustre rusa, se está expandiendo gradualmente. 

Los científicos llegaron a la conclusión de que hace alrededor de 6 millones de años la actividad tectónica en la región aumentó de forma brusca. Las montañas comenzaron a tener mayor altitud y las cavidades se hicieron más profundas.

Es la primera investigación en la historia en que se aventura cuándo el continente quedará dividido en dos.

Fuente:  RT Actualidad

Cassini captura algo misterioso en los anillos de Saturno antes de desintegrarse

Una de las últimas imágenes captadas por la sonda Cassini muestra una alteración en el borde del más exterior de los grandes anillos de Saturno (el A), que según los científicos es causada por un objeto cercano al que han bautizado como Peggy, informa Gizmodo.

Aunque hasta ahora se desconoce el origen del objeto, captado por primera vez en 2013, Carl Murray, de la Universidad Queen Mary en Londres (Reino Unido), sostiene que debe tratarse de una densa nube de polvo y escombros que envuelve una luna en fase temprana de desarrollo y que aún no se ha liberado como astro independiente. "Nunca hemos resuelto el enigma", afirmó Murray. "Todo lo que podemos hacer es rastrear el fallo", agregó.

Se estima que Peggy, que tiene un kilómetro y medio de diámetro y es demasiado pequeño para ser visto en las imágenes, está compuesto íntegramente de hielo, tal como ocurre con los espectaculares anillos de Saturno y con otros de sus satélites.

"Cada imagen que obtenemos, en la que pueda estar contenida Peggy, es otro punto de datos que nos ayudará a entender lo que es, dónde está, de dónde viene y a dónde va a ir", llegó a decir el astrónomo.

Murray descubrió a Peggy por casualidad el 15 de abril de 2013, mientras utilizaba la sonda Cassini para obtener una imagen de Prometeo, una luna mucho más grande vinculada al anillo F. En lugar de eso, captó perturbaciones en el anillo A. Una de esas perturbaciones formó un arco 20 % más brillante que las zonas próximas, lo cual sólo podía ser causado por los efectos gravitacionales de un objeto cercano.

La sonda espacial Cassini, de la NASA, se desintegró en la atmósfera de Saturno el 15 de septiembre. En su vuelo de despedida logró transmitir varios últimos datos y fotografías del planeta, tras suministrar en 13 años de actividad más de medio millón de imágenes.

Fuente:   Scoopnest

viernes, 15 de septiembre de 2017

"Puerta a un nuevo y emocionante mundo": hallan un enigmático ADN en cuevas bajo el hielo antártico

Tiene 14 millones km² y alrededor del 98% del lugar está cubierto por una capa de hielo de 1,9 km de espesor medio. Se trata de la Antártida, uno de los lugares más inhóspitos del planeta. Por ello sorprende aún más que aquí un grupo internacional de científicos se haya topado con rastros de vida ignotos para los humanos.

Las secuencias de ADN de estos organismos, que no han podido ser identificadas, fueron halladas por los investigadores en cuevas subterráneas situadas en las inmediaciones del volcán activo más austral de la Tierra, el monte Erebus. 

Calor en Antártida

Los expertos esperan que una investigación más completa permita descubrir nuevas especies. Así lo cree Ceridwen Fraser, de la Universidad Nacional de Australia (Canberra) y coautora de un estudio publicado en la revista académica 'Polar Biology': a su juicio, la Antártida podría albergar plantas y animales pues en las cuevas subterráneas "puede hacer mucho calor", con temperaturas de hasta 25ºC en algunas cavidades cercanas al volcán.

Además, la experta detalla que en la zona se da otro factor necesario para la vida: la luz que hay "cerca de la entrada" del extenso sistema de cuevas. "En algunas cuevas la luz se filtra a más profundidad cuando la capa de hielo es delgada", explica Fraser.  Según la científica, estas condiciones pueden sugerir la existencia de "comunidades enteras de plantas y animales que no conocemos y viven bajo el hielo".

Vida subglacial en los volcanes antárticos

Los volcanes antárticos pueden albergar una abundante vida subglaciar. El investigador de la Universidad de Waikato (Hamilton, Nueva Zelanda) y coautor del citado estudio Craig Cary recuerda cómo en los volcanes se habían descubierto bacterias y hongos. Cary acaricia la esperanza de que los nuevos hallazgos de los científicos supongan que "puede haber plantas y animales más complejos también".

Por su parte, la investigadora de la Universidad de Maine (EE.UU.) y también participante en el estudio Laurie Connell comparte entusiasmo al suponer que la existencia de organismos vivos en las cuevas "abre la puerta a un nuevo y emocionante mundo". Otro factor que incrementa las esperanzas de encontrar vida en la Antártida es la existencia de varios volcanes, lo que hace pensar en que los sistemas de cuevas subglaciales pueden ser comunes.

Fuente:  BBC Mundo

¿Por qué el corazón está a la izquierda y por qué es tan importante que sea así?

A simple vista, el cuerpo humano es prácticamente simétrico. Tenemos dos piernas, dos brazos, dos manos, dos ojos, etc. y hablamos, además, de lado derecho o lado izquierdo de nuestro cuerpo. Sin embargo, esta simetría es únicamente externa. En el interior, el organismo es completamente diferente. Tenemos dos riñones, pero un solo corazón situado a la izquierda y un solo hígado en la derecha, por ejemplo. Sin embargo, no siempre han estado ahí.

Cuando comienza a formarse el embrión, algunos órganos como el corazón nacen en la zona central del cuerpo para luego, poco a poco, ir colocándose en su posición final. Esta elección no es algo banal ni casual, pero el proceso por el que estos órganos saben a dónde tienen que dirigirse siempre ha sido una de las grandes incógnitas de los científicos que estudian este campo.

Ahora, un equipo de investigadores del Instituto de Neurociencias de Alicante, un centro mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y la Universidad Miguel Hernández, ha descubierto datos reveladores sobre el proceso de formación de los órganos en el embrión, al menos en lo que se refiere a nuestro órgano principal, el corazón. El estudio ha sido publicado en la revista 'Nature'.

Un "empujón" para evitar las malformaciones congénitas

"Hasta ahora se pensaba que, para que se crease la asimetría en el embrión, había señales en el lado izquierdo que se reprimían en el derecho. Nosotros hemos descubierto que además, hay genes que se expresan más en el lado derecho, y estos genes son los que provocan los movimientos celulares, más prominentes de derecha a izquierda", explica en un comunicado Angela Nieto, investigadora del CSIC.

La nave Cassini ya es una con Saturno

La Cassini ya es una con Saturno. Al filo de las dos de la tarde, y como estaba previsto, la NASA anunciaba la desintegración programada de la sonda en el planeta que ha rondado durante trece años (Así te lo contamos en directo). El artefacto de dos toneladas y media, al que debemos agradecerle un sin fin de hallazgos científicos, se sumergió en la atmósfera del planeta de los anillos, donde ardió como un meteoro hasta diluirse por completo en sus profundidades. Cassini ya no está, pero queda la gran cantidad de datos científicos que ha recopilado, que podrán ser analizados durante décadas.

En la sede del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) en Pasadena, California, los científicos de la misión estallaron en aplausos y emocionados abrazos al filo de las dos de la tarde, cuando la señal de Cassini desapareció de la pantalla. El complejo Deep Space Network en Canberra, Australia, fue el último en tener contacto. Era la prueba de que sobre las doce y media, 83 minutos antes (el tiempo que tardan las señales de radio en atravesar los 1.400 millones de km que nos separan de Saturno), la nave, exhausta por la falta de combustible, había cumplido con su destino. En los ojos de los responsables del proyecto espacial se advertía la tristeza de poner fin a una misión de tanto tiempo y tan fructífera, pero también la alegría del trabajo bien hecho.

No es para menos, porque esta inmersión fatídica era el último capítulo una complejísima acrobacia bautizada como la «Gran Final» que desde el pasado mes de abril llevó a la nave a adentrarse 22 veces en el hueco de aproximadamente 2.000 km de ancho que existe entre Saturno y sus anillos. Ningún otro artefacto humano había acometido antes semejante hazaña. El motivo de impactar deliberadamente la nave contra Saturno era evitar que, sin control alguno, acabara en alguna de sus lunas, especialmente Encélado y Titán, que por sus fascinantes características son objetivo fundamental de posibles exploraciones futuras. La helada Encélado parece contener un océano subterráneo y Titán recuerda a la Tierra con sus mares y lagos líquidos, aunque de hidrocarburo.


Canarias crece hacia el oeste

El Instituto Geológico y Minero de España (IGME) ha descubierto tres nuevos volcanes en una zona hasta ahora inexplorada del océano Atlántico, unos 500 kilómetros al oeste de la isla de El Hierro, en la cuenta de intraplaca denominada Cuenca Canaria. Este nuevo sistema volcánico-hidrotermal se compone de numerosos domos y conos volcánicos submarinos que están a 4.800 y 5.200 metros de profundidad -de los más profundos del mundo-. Los han bautizados como Garoé, un gran montículo de 22 kilómetros de largo, 15 de ancho y 78 metros de alto, Papas Arrugás, al menos nueve domos hidrotermales de entre 10 y 69 metros de altura, y Tenores, un conjunto formado por tres conos de 103, 228 y 243 metros de altura.

La profundidad a la que se han localizado, a la que «nunca antes se había llegado», es la que «les hace ser, hasta el momento, los volcanes submarinos más profundos localizados en cuencas oceánicas profundas intraplaca y en una situación alejada de los límites de placas», explica Teresa Medialdea, responsable del proyecto de investigación. Estas zonas, alejadas de las dorsales oceánicas no suelen ser objeto de investigaciones, asegura la geóloga investigadora del IGME, porque son «más aburridas» para los investigadores, sin embargo, está convencida de que «puedan ser la clave para muchos descubrimientos».

El estudio se llevó a cabo mediante datos batimétricos y la interpretación de perfiles sísmicos adquiridos a bordo de los buques oceanográficos Hespérides y Sarmiento de Gamboa, que, según la doctora Medialdea, han permitido conocer la estructura interna del sistema volcánico en profundidad hasta unos 2.000 metros por debajo del fondo marino. Igualmente se analizaron muestras de sedimento y rocas volcánicas (lavas y tefras) obtenidas con testigos de gravedad y dragas.

El descubrimiento se publicó en julio en la revista científica americana Geochemistry, Geophysics, Geosystems.

Fuente:  Canarias7

viernes, 8 de septiembre de 2017

¿Qué son los misteriosos destellos de luz que aparecieron en el cielo de México durante el terremoto?

Un terremoto de magnitud 8,2 en la escala de Richter sacudió en la madrugada del jueves el suroeste de México y activó las alertas de tsunami en las costas del Pacífico.

Aunque el epicentro se registró a 137 kilómetros al suroeste de Tonalá, Chiapas, el sismo llegó a sentirse en la capital, a centenares de kilómetros de allí, donde también se registraron una serie de luces semejantes a las de las auroras boreales, según informaron mexicanos por las redes sociales y medios de ese país como Televisa.

¿Qué son estos estos misteriosos destellos de luz? ¿Y qué tienen que ver con el terremoto?

Según investigadores de la Universidad Rutgers, en Estados Unidos, los destellos lumínicos se producen debido a que los deslizamientos del suelo cerca de las fallas geológicas de la Tierra generan una carga eléctrica. Se conocen como "luces de terremoto" y han sido documentadas desde los años 1600, dice un informe de la Asociación Sismológica de Estados Unidos.  

Dos días antes del terremoto de San Francisco de 1906, por ejemplo, una pareja vio rayos de luz a lo largo del suelo. Y en el caso de Quebec, Canadá, en 1988, un brillante globo de luz rosa y púrpura se avistó 11 días antes del devastador temblor.  En el caso del sismo de L'Aquila, Italia, en 2009, transeúntes vieron "llamas de luz" saliendo de los adoquines en el sector histórico de la ciudad segundos antes del mismo.

Y evidencias en video de numerosos rayos de luz fueron registradas por cámaras de seguridad durante el terremoto de magnitud 8,0 en Pisco, Perú, en 2007.

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